Red or Expert: Reforming Geographers in Communist China, 1949–1953


*Corresponding author for this work

Research output: Journal PublicationsJournal Article (refereed)peer-review


This article investigates the Sovietization of Chinese geographers during the early People’s Republic of China (PRC) using primary sources and published biographies to examine three career paths: red, expert, and red and expert. The red geographers, led by the veteran Communist Sun Jingzhi, who monopolized the field of economic geography, shifted the orientation of geography from the Western model to the model followed in the Soviet Union. The pre-Communist geographers, under the leadership of Harvard-trained Zhu Kezhen, controlled the field of physical geography, relying on their professional training and technical expertise. These two cliques competed for control of the Chinese Geographical Society, its journal, and the Institute of Geography, whereas the Liverpool-trained Hou Renzhi used both redness and expertise to gain prominence in the field of historical geography. This article contends that the reformation of geographers in Communist China continued beyond the political purge of 1949. The twists and turns in career paths derive from the contested nature of the discipline, the changing contours of the science, and connections with institutional structures, all of which illuminate the imbrication of political allegiance, professional expertise, and personal relationships as the geographical tradition persisted in new forms after reformation. In this sense, this article diversifies a history of geography that is too often centered on Anglo-American experiences, and it furthers our understanding of the professionalization of geography as one that has taken a nonlinear course. Key Words: Cold War, Communist China, geographer, history of geography, Sovietization.

根据第一手资料和传记出版物, 本文研究了中华人民共和国初期的地理学家的苏联化, 审视了三条职业道路: 红色、专家、红色专家。以在经济地理学领域具有垄断地位的资深共产党员孙敬之为首的红色地理学家, 将地理学的定位从西方模式转向苏联模式。在哈佛培养的竺可桢的领导下, 共产主义以前就存在的地理学家依靠其专业培训和技术专长, 掌控了自然地理学领域。这两个派系, 对中国地理学会及其期刊、地理研究所的控制权进行了争夺。利物浦培养的侯仁之利用红色和专业知识, 在历史地理学领域崭露头角。本文认为, 在1949年政治清洗之后, 仍然延续了对共产主义中国的地理学家的改造。职业道路的曲折和转向, 源于学科的竞争本质、科学领域的变化及其与体制结构的联系。这表明, 政治忠诚、专业知识和个人关系的相互作用, 是被改造后的地理传统的新形式。本文丰富了英美主导的地理学史, 加深了我们对地理学专业化的曲折道路的理解。

En este artículo se investiga la sovietización de los geógrafos chinos durante el comienzo de la República Popular China (RPC), usando fuentes primarias y biografías publicadas para examinar tres trayectorias de carreras profesionales: la roja, la de experto, y la roja y de experto. Los geógrafos rojos, dirigidos por el veterano comunista Sun Jingzhi, quien monopolizó el campo de la geografía económica, cambiaron la orientación de la geografía basada en el modelo occidental hacia el modelo que se seguía en la Unión Soviética. Los geógrafos precomunistas, bajo el liderazgo de Zhu Kezhen, formado en Harvard, controlaron el campo de la geografía física, fundamentados en su entrenamiento profesional y experticia técnica. Estas dos camarillas compitieron por el control de la Sociedad Geográfica China, su revista y el Instituto de Geografía, en tanto que Hou Renzhi, formado en Liverpool, utilizaría su afinidad con los rojos y su experticia para ganar prominencia en el campo de la geografía histórica. En este artículo se sostiene que el reentrenamiento de los geógrafos en la China comunista continuó después de las purgas políticas de 1949. Los cambios y giros en las trayectorias profesionales se derivan de la naturaleza controversial de la disciplina, los cambiantes contornos de la ciencia y las conexiones con las estructuras institucionales, todo lo cual ilumina la imbricación de las suscripciones políticas, la experticia profesional y las relaciones personales, en cuanto que la tradición geográfica persistió en nuevas formas después de la reforma. En tal sentido, este artículo diversifica una historia de la geografía a menudo centrada en las experiencias angloamericanas, y avanza en nuestra comprensión de la profesionalización de la geografía como aquella que ha transitado por un curso no lineal.
Original languageEnglish
Number of pages17
JournalAnnals of the American Association of Geographers
Publication statusE-pub ahead of print - 7 Jul 2023

Bibliographical note

I would like to acknowledge a grant from the Research Grants Council of Hong Kong Special Administrative Region, China (23603418) and the Lam Woo Research Fund (LWI20010) from Lingnan University for financial support.


Dive into the research topics of 'Red or Expert: Reforming Geographers in Communist China, 1949–1953'. Together they form a unique fingerprint.

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